Une nouvelle étude révèle les effets secondaires sur la santé mentale de la crise de l’eau à Flint

Nordrien dans la crise de l’eau à Flint, dans le Michigan, n’était de nature discrète ou isolée. Après que les responsables de la ville aient transféré l’approvisionnement en eau de la ville du lac Huron à la rivière Flint en 2014 sans traiter les contaminants, ils ont nié pendant plus d’un an qu’il y avait un problème, même si des tests ont révélé des niveaux élevés de bactéries et de plomb dans l’eau des résidents. Quand ils ont changé à nouveau en octobre 2015, il était déjà trop tard ; les tuyaux corrodés avaient lessivé suffisamment de plomb pour causer une foule de problèmes de santé physique, des infections bactériennes à l’infertilité et ce qui se révélerait être des dommages neurologiques chez les enfants. Maintenant, de nouvelles recherches montrent que les effets sur la santé mentale de la crise de l’eau de Flint ont probablement été tout aussi débilitants et durables.

Une enquête représentative auprès de près de 2 000 résidents de Flint menée fin 2019 et début 2020, près de cinq ans après le début de la crise de l’eau, a constaté qu’une personne sur cinq avait soupçonné une dépression majeure au cours de l’année écoulée, une sur quatre avait soupçonné un trouble de stress post-traumatique (TSPT) et une sur 10 souffrait des deux affections (« suspectée » uniquement parce que les répondants répondaient aux critères de diagnostic du DSM-5 pour les troubles mais n’avaient pas été diagnostiqués individuellement par un médecin). Pour être clair, cette prévalence de la dépression est plus du double de celle de la population générale des États-Unis, tandis que ce taux de SSPT est près de cinq fois plus élevé.

Ces chiffres parlent du principal coût psychologique de la crise ; en fait, une crise secondaire qui est probablement toujours en cours. « En étudiant d’autres types de catastrophes environnementales et causées par l’homme comme le 11 septembre, nous avons constaté que si la plupart des gens ressentent de la détresse immédiatement après, ce nombre diminuera au cours des deux premiers mois avant de se stabiliser », déclare Dean Kilpatrick. , PhD, auteur principal de l’étude et professeur universitaire émérite au Département de psychiatrie et des sciences du comportement de l’Université médicale de Caroline du Sud. « Je ne soupçonnerais pas que si nous retournions aux mêmes résidents de Flint maintenant, nous verrions beaucoup d’améliorations. »

« Ils font face au choc d’être potentiellement exposés à quelque chose de toxique, où ils ne savent pas combien d’exposition ils ont eu, à quel point c’était mortel, combien de temps il faudra pour que les effets se manifestent. » —Dean Kilpatrick, PhD, chercheur principal à l’Université médicale de Caroline du Sud

Cette terrible combustion lente reflète le chemin de la crise elle-même, qui, comme de nombreuses crises liées à l’exposition toxique, ne s’est pas vraiment terminée quand elle s’est terminée. Même lorsque les autorités ont jugé l’eau de Flint potable en janvier 2017, « les habitants ont eu du mal à croire que c’était effectivement le cas, et à juste titre, étant donné que ces mêmes autorités les avaient auparavant induits en erreur sur la qualité de l’eau », dit le Dr Kilpatrick. « À ce stade, ils sont également confrontés à l’impact psychologique d’une exposition potentielle à quelque chose de toxique, où ils ne savent pas combien d’exposition ils ont eu, à quel point c’était mortel, combien de temps il faudra pour que les effets se dissipent. . se présenter. » Toute cette incertitude restante, soupçonne-t-il, fait maintenant durer si profondément la crise de santé mentale à Flint.

Pourquoi les catastrophes environnementales comme la crise de l’eau de Flint affectent également la santé mentale

Toute catastrophe environnementale qui menace la sécurité des moyens de subsistance d’une personne ou réduit son accès aux ressources de base telles que la nourriture, l’eau ou un abri a le potentiel d’être un événement traumatisant en soi. Considérez, par exemple, l’effet traumatisant d’être déplacé de votre domicile, de subir des conséquences sur la santé environnementale ou de lutter pour accéder aux choses dont vous avez besoin pour survivre ou prospérer.

En fait, des recherches approfondies ont montré que les catastrophes environnementales allant des ouragans et des tornades aux marées noires et aux incendies de forêt provoquent souvent une détresse psychologique qui peut avoir des conséquences sur la santé mentale telles que la dépression, le trouble de stress post-traumatique, l’anxiété et la consommation de substances.

Dans le cas de la crise de l’eau de Flint, l’impact sur la santé mentale a probablement été amplifié à la fois par l’apparition soudaine de la crise et sa longue durée, selon les chercheurs de l’étude. « Considérez la mécanique de l’impossibilité soudaine de boire votre eau ou de vous doucher et de devoir passer à l’eau en bouteille pour tout », explique le Dr Kilpatrick. « C’est un facteur de stress, en soi. » Et c’était celui qui a duré années, De plus, étant donné que les niveaux de contaminants dans l’eau de Flint sont restés élevés longtemps après que l’approvisionnement en eau a été rétabli (et même une fois que l’eau est redevenue potable, les résidents étaient encore, à juste titre, sceptiques).

Ajoutez les effets très réels sur la santé de l’exposition aux toxines (dans le cas de Flint, principalement le plomb) et les implications sur la santé mentale de ce type de crise sont encore amplifiées. L’exposition au plomb peut non seulement lui-même déclencher certains problèmes psychologiques (tels que des changements d’humeur, d’énergie et d’irritabilité), mais aussi, ses dommages à la santé physique peuvent conduire une personne à un état d’angoisse.

« Imaginez savoir que vous avez peut-être consommé ou non quelque chose qui va vous tuer, ou avoir ces autres effets physiques indésirables, et ces effets peuvent apparaître tout de suite ou dans 10, 20 ou 30 ans », explique le Dr Kilpatrick. « Tu vas être stressé. »

Comment les conséquences psychologiques des crises environnementales sont inégalement réparties

Comme pour la plupart des crises, les personnes les plus durement touchées par le fardeau de la santé mentale de la crise de l’eau de Flint étaient celles qui se trouvaient dans la position la plus vulnérable au départ et avec l’accès le plus limité aux ressources. Par exemple, les personnes qui pensaient que leur santé ou celle de leur famille était « modérément ou gravement endommagée par la crise de l’eau » étaient 123 % plus susceptibles de souffrir de dépression, 66 % plus susceptibles d’avoir un SSPT et 106 % plus susceptibles d’avoir les deux conditions. à la fois. l’heure de l’enquête. Autrement dit, les personnes qui ont subi des dommages physiques à cause de la crise de l’eau étaient également plus susceptibles de subir le double coup dur des problèmes de santé mentale.

L’étude a également révélé que les personnes qui estimaient ne pas pouvoir faire confiance aux informations des autorités municipales sur la sécurité de l’eau étaient également plus susceptibles de développer une dépression ou un trouble de stress post-traumatique. Et il est probable que de nombreuses personnes de ce groupe appartenaient également à des minorités raciales, étant donné la manière dont le racisme systémique a provoqué et amplifié la méfiance institutionnelle à l’égard de ces groupes.

En fait, Flint est une communauté majoritairement noire, ce qui l’a rendue plus sensible à cette crise. en premier lieu. Les effets résiduels des pratiques racistes de redlining et de la ségrégation résidentielle rendent les Noirs plus susceptibles de vivre dans des quartiers à faible revenu en proie à des risques environnementaux. Prenons simplement Jackson, Mississippi, également une ville à prédominance noire où, dans ce cas, les autorités municipales n’ont pas réussi à investir dans un centre de traitement de l’eau efficace, de sorte qu’une tempête de pluie l’a facilement balayée le mois dernier, laissant les résidents sans eau potable pendant des semaines. De la même manière, c’est un manque d’investissement de la part des autorités municipales à Flint (pour s’assurer efficacement que l’eau de la rivière Flint était potable) qui a mis en danger les habitants de la ville, pour la plupart noirs, du saut.

En allant un peu plus loin, l’étude a également montré que ceux de Flint qui ont déclaré le revenu le plus faible, le manque de soutien social et une exposition antérieure à des événements traumatisants, en particulier des agressions physiques ou sexuelles, étaient également beaucoup plus susceptibles de souffrir de dépression et/ou de SSPT comme conséquence de la crise de l’eau. Et cela montre à quel point une crise comme Flint peut rapidement et tragiquement avoir les effets les plus aggravants sur les personnes les moins équipées pour les gérer.

Que peut-on faire pour réduire le fardeau psychologique des catastrophes environnementales

Cette étude est la preuve que les catastrophes environnementales n’ont pas seulement des conséquences sur la santé physique ; il y a aussi une conséquence très réelle et durable sur la santé mentale. Et bien que cela souligne certainement la nécessité d’investir dans les infrastructures, en particulier dans les ressources vitales comme l’eau et dans des zones historiquement sous-financées comme Flint, cela montre également à quel point il est important pour les autorités locales de prendre en compte les résultats à long terme en matière de santé mentale. . dans le développement de sa réponse aux catastrophes.

Une partie de cela signifie simplement reconnaître que la catastrophe se produit en fait depuis le début. Comme indiqué ci-dessus, les habitants de Flint qui n’ont pas fait confiance aux responsables gouvernementaux pendant la crise de l’eau ont subi des conséquences sur la santé mentale pires que ceux qui l’ont fait, et une grande partie de cette méfiance découlait de la réponse initiale de ces responsables à nier, nier, nier. Au lieu de cela, les autorités confrontées à un problème environnemental similaire « devraient se dire : ‘Et si c’était vraiment une vraie crise ?’ Et ils devraient éviter de dire allègrement aux gens : « Pas de problème ici, rien à voir ici », explique le Dr Kilpatrick, « ​​parce que si vous ruinez votre crédibilité dès le début, vous créerez des problèmes beaucoup plus graves plus tard. ”

Dans le même temps, il est essentiel que les communautés élargissent l’accès aux ressources en santé mentale à la suite d’une crise comme celle de Flint. Bien que les responsables de la ville de Flint aient lancé de nouveaux services de soutien en santé mentale en 2016, avec l’aide d’un financement fédéral, ces initiatives étaient probablement trop peu nombreuses, trop tardives. Seulement environ 34% des personnes interrogées dans l’étude précédente ont déclaré qu’on leur avait proposé des services de santé mentale pour aider à résoudre les problèmes liés à la crise, malgré des preuves d’enquête claires à l’époque montrant un besoin important.

Des résidents de Flint qui étaient offert un soutien en santé mentale, près de 80 % l’ont utilisé (et ceux qui l’ont fait étaient beaucoup moins susceptibles de répondre aux critères de dépression au moment de l’étude). Pourtant, ce nombre n’est pas de 100 %, ce qui reflète le besoin supplémentaire de réduire la stigmatisation liée à l’accès aux soins de santé mentale lorsqu’ils sont disponibles, explique le Dr Kilpatrick.

Les autorités municipales peuvent aider en normalisant le fait que les conséquences psychologiques peuvent se produire et se produisent en réponse aux catastrophes écologiques (de la même manière que les catastrophes physiques) et en promouvant les soins psychologiques dès le début. Cela sera particulièrement important pour les personnes présentant des facteurs de risque préexistants, comme celles qui ont vécu des événements traumatisants dans le passé, ajoute le Dr Kilpatrick : « Il est essentiel de comprendre que ces choses ont un effet cumulatif sur la probabilité que le SSPT se développe. » exister et perdurer.

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