Comment Alex Albon de F1 s’est remis d’une opération pour courir à Singapour

C’est la dernière semaine de septembre, quelques jours seulement avant le Grand Prix de Singapour, un circuit de course redouté pour ses températures de piste élevées et ses longs temps au tour et considéré comme l’une des courses les plus exigeantes physiquement du calendrier F1. Le pilote de Williams Racing, Alex Albon, est au milieu d’un entraînement pyramidal sur le tapis roulant : une minute allumée, une éteinte, puis deux allumées, une éteinte, et ainsi de suite, transpirant fébrilement. Il dégouline à la fois sur le tapis roulant et sur son moniteur cardiaque, qui enregistre un nombre qu’il peut généralement gérer. Aujourd’hui, il ne peut tout simplement pas. Votre corps se bat. Il ne s’est pas senti aussi mal préparé pour une carrière depuis plus de quatre ans.

L’entraîneur d’Albon, Patrick Harding, s’enregistre.

Comment ça va?

Ils utilisent tous les deux une échelle de dix : « un » étant, c’est facileet « dix » étant, c’est absolument nul. Albon n’a jamais donné à Harding un dix.

Aujourd’hui, il lui donne un dix.

En descendant du tapis roulant, Albon est découragé. Pour la première fois, il ne sait pas s’il peut physiquement conduire. Comme beaucoup de pilotes, Albon est plus grand et plus agile qu’on pourrait s’y attendre. Comme les meilleurs pilotes, il a une compétitivité féroce, une personnalité de piste qui est autant ne pas me foutre en l’air que me foutre en l’air. . Contrairement à la plupart des conducteurs, le sang-froid général d’Albon est à faible énergie; même avant une course, il semble presque fatigué, comme si être dans la zone n’était qu’un état de zen.

Cependant, la déception d’Albon après la course d’aujourd’hui est visible. Harding a aidé à gérer les attentes toute la semaine. Singapour n’arrivera peut-être pas, ils le savent tous les deux. Mais pour Harding, ça va.

C’est un petit miracle qu’Albon soit même en train de courir.

Il y a deux semaines, l’équipe courait à Monza, en Italie. C’était vendredi, jour d’entraînement. Albon a parcouru les deux séances d’entraînement avant de ressentir des douleurs au côté. Il est allé à l’hôpital plus tard dans la nuit et a rapidement dû subir une intervention chirurgicale le matin; J’avais besoin d’une appendicectomie. Après l’opération, quelque chose s’est mal passé. Il était en insuffisance respiratoire clinique, avec une accumulation de liquide dans ses poumons. Les médecins l’ont réintubé et l’ont mis sous ventilateur et dans un coma médicalement provoqué. La famille de Harding et Albon ont campé aux soins intensifs, Harding dormant dans la petite chaise de la pièce.

À la surprise générale, le lendemain matin, l’état d’Albon s’est rapidement amélioré et les médecins l’ont lentement sevré du ventilateur. (Ils avaient déterminé que la cause de l’insuffisance respiratoire était l’accumulation de liquide ; pourtant, ils ne savaient pas quand Albon se réveillerait. Harding pensait que cela pourrait prendre plusieurs jours.) C’était déjà dimanche, le jour de la course. Albon était inconscient depuis plus d’une journée et a raté les qualifications de samedi, où les équipes se disputent les temps les plus rapides pour décider de la grille de départ de dimanche. Albon s’est réveillé, pensant qu’il venait de sortir pour les quelques heures de chirurgie. Ses premiers mots à Harding après avoir ouvert les yeux : « Quels ont été les résultats des qualifications ? Il a été surpris que sa famille et l’entraîneur de performance aient l’air si désemparés; dans leur esprit, Albon était pratiquement mort.

La question suivante d’Albon pour Harding était encore plus exigeante : quand puis-je courir à nouveau ?


Harding et Albon dans le garage de l’équipe Williams.

course williams

Albon et Harding se sont rencontrés pour la première fois en 2018, alors qu’Albon pilotait pour la Scuderia Toro Rosso puis Red Bull. C’était la première saison d’Albon en F1, le plus haut niveau du sport automobile européen, dont le chemin nécessite des années de course de niveau inférieur et des milliers de dollars de sacrifices. Avant la F1, Albon dit qu’il pouvait difficilement se permettre de continuer à courir, et encore moins d’engager un entraîneur. Cela ne veut pas dire qu’avoir un coach de performance en sport automobile n’est pas justifié, bien au contraire. Les conducteurs font face à des températures de piste de plus de 100 degrés et doivent résister à plus de 4G de force dans les virages. (Pour référence : un tramway voit environ 1 G en accélération rapide ; un pilote de chasse tire environ 9 G.) Il n’est pas rare qu’un pilote perde plus de cinq livres lors d’une course de deux heures.

Avant Harding, Albon est passé par quelques autres entraîneurs. Il voulait quelqu’un qui partageait sa philosophie de vie ainsi que ses objectifs sportifs; Albon est un bouddhiste pratiquant et fonde sa formation sur une humilité similaire. Il n’aime pas être vu comme « The Driver », la star de la série. La F1 se prête naturellement à cette hiérarchie, où tout le monde – les mécaniciens, l’équipe au stand et les ingénieurs – sert l’homme au casque de course. Albon déteste ça. Il voulait que son entraîneur apprécie également le besoin de modestie.

Les relations entraîneur-pilote de performance en F1 sont plus proches des amitiés d’enfance et parfois des relations thérapeute-patient que de simples partenariats d’entraînement. Les chauffeurs et les entraîneurs de performance passent plusieurs mois de l’année à voyager ensemble. Albon voit Harding plus qu’il ne voit sa petite amie. Harding voit Albon plus que sa propre femme. « Je suis marié depuis cinq ans et j’ai passé chaque anniversaire avec Alex », déclare Harding. « Je suis sorti dîner le jour de notre anniversaire et ma femme dit : Vas-tu dîner avec Alex ? Et je suis comme, Oui.” Pendant les courses serrées, on peut voir Harding arpenter nerveusement le garage, se frotter la barbe et plier méticuleusement une serviette près du coin d’Albon. C’est ce genre de relation.

Après qu’Albon se soit réveillé aux soins intensifs, Harding voulait s’assurer qu’Albon comprenait exactement ce qui s’était passé : Il a fait une insuffisance respiratoire, son corps vient de subir un traumatisme majeur.. Harding voulait également approfondir la motivation d’Albon pour conduire à Singapour, à seulement trois semaines.

« C’est comme lorsque vous êtes sur le banc lors d’un match de sport, vous ne voulez pas être sur le banc », dit maintenant Albon, trois semaines après Singapour. Il dit qu’il était allongé à l’hôpital quelques heures seulement après s’être réveillé, en regardant le Grand Prix d’Italie. Les médecins ont finalement dit à Albon de l’éteindre car cela augmentait son rythme cardiaque. « J’ai l’impression d’être né pour concourir, dans un sens. Je veux juste conduire des voitures. Je ne voulais pas m’asseoir. Je ne voulais pas que quelqu’un d’autre conduise ma voiture. C’est ce genre de sentiment. »

Harding a appelé la motivation « pure ». Les deux ont alors fait un plan.

Ils savaient que la difficulté serait les poumons d’Albon. Ils espéraient que la chirurgie le laisserait plus faible musculairement à court terme. Mais pour Harding, ce n’était pas aussi inquiétant que les complications chirurgicales, qui avaient provoqué une accumulation de liquide dans le tissu pulmonaire d’Albon. Sur le plan cardiovasculaire, Albon avait des semaines de retard sur ses concurrents.

Après trois jours de repos à l’hôpital, Albon et Harding ont commencé un travail de force pondérée pour évaluer la récupération musculaire d’Albon et lui donner également confiance dans l’entraînement. Harding a demandé à Albon de passer une heure dans une chambre hyperbare avec un niveau de saturation en oxygène élevé pour aider à stimuler ses poumons. Ils utiliseraient ensuite une chambre de cryothérapie pour faciliter la récupération.

Au quatrième jour d’entraînement, Harding a commencé à stresser le système respiratoire d’Albon. Les deux ont effectué leur test de référence habituel : une pyramide d’intervalles sur tapis roulant. Ce n’est pas une session facile, mais Albon peut le gérer à la pelle. La course de ce jour-là est devenue une sorte de vérification de la réalité du niveau de forme physique d’Albon. Bien qu’Albon ait été découragé par sa performance, Harding a été soutenu; Albon, pensa-t-il, avait juste besoin d’une autre semaine de travail. Il ne pourrait peut-être pas retrouver sa pleine forme le jour de la course, mais il atteindrait son objectif : il pourrait courir en toute sécurité. Il ne s’assiérait pas sur le banc.

Le prochain test du duo est venu la semaine suivante: la semaine de la course. Ils sont allés courir autour de la piste. Le jeudi, avant les séances d’entraînement du vendredi, Harding et Albon courent souvent autour de la piste de course. C’est une pratique courante en F1 et à laquelle Albon ne pense généralement pas ; à son apogée, il peut courir 5K en moins de 20 minutes. Jeudi, cependant, était aussi un jour de décision pour l’équipe, alors Albon était étrangement nerveux. Si Albon et Harding ne se sentaient pas prêts après le jogging sur piste, quelqu’un d’autre conduirait la voiture d’Albon. A 15h00, les deux partent. Ils avaient fait des séances de sauna cette semaine-là pour simuler le stress thermique. Comme prévu, la piste était chaude, mais Albon ne dégoulinait pas comme il l’avait fait au début de l’entraînement. « Dès que j’ai couru », se souvient Alex, « j’ai su Tout va bien, j’irai bien.”

« J’ai l’impression d’être né pour concourir, dans un sens. Je veux juste conduire des voitures. Je ne voulais pas m’asseoir. Je ne voulais pas que quelqu’un d’autre conduise ma voiture. C’est ce genre de sentiment. »

Il a participé aux trois séances d’essais, a dépassé les qualifications, puis a effectué 27 tours le jour de la course jusqu’à ce que des problèmes de voiture l’obligent à terminer tôt. Ce n’était peut-être pas le résultat qu’Albon ou l’équipe espéraient, mais la rapidité de son retour s’est démarquée; trois semaines plus tôt, il avait été intubé et connecté à un ventilateur. Même le jour de la course, dit-il, il ne se sentait qu’à 75 %. (Harding a rapproché ce chiffre de 65 %).

« Je veux me pousser aussi fort que possible », déclare Albon à propos de sa mentalité habituelle les week-ends de course. Pour Singapour, il a dû changer d’intention. Je n’essayais pas d’atteindre un objectif ou un repère, mais plutôt de m’engager dans un processus. « Au lieu de dire, Suis-je suffisamment en forme ? était plus: Donnons-nous le temps, et si nous sommes prêts, nous sommes prêts.”

Compte tenu du calendrier des voyages et des courses, Harding estime qu’il faudra à Albon le reste de l’année pour revenir à 100%; ils commenceront à s’entraîner pour le fitness en décembre, après la fin de la saison. D’ici là, il ne leur reste plus qu’une course. Et une autre piste chaude à courir un jeudi.

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